Afectó a millones de personas durante miles de años
La OMS conmemoró el 40 aniversario de la erradicación de la viruela
El 9 de diciembre de 1979 se certificó que ya no había más casos de la enfermedad. Meses más tarde, la 33ª Asamblea Mundial de la Salud declaró oficialmente que “el mundo y todos sus habitantes se han liberado de la viruela”.
Imagen: AFP

La Organización Mundial de la Salud (OMS) conmemoró este sábado el 40º aniversario de la erradicación de la viruela --enfermedad que afectó a millones de personas durante miles de años-- con la colocación de una placa de bronce en su sede de Ginebra, lo que dio inicio a una serie de actos conmemorativos de esta efemérides.

La sala en la que se colocó la placa es la misma en la que 40 años antes, el 9 de diciembre de 1979, los 19 miembros de la Comisión Mundial para la Certificación de la Erradicación de la Viruela certificaron que la enfermedad había sido erradicada en todo el mundo. Cinco meses más tarde, en mayo de 1980, la 33ª Asamblea Mundial de la Salud declaró oficialmente que “el mundo y todos sus habitantes se han liberado de la viruela”.

Durante el acto en la sede de Ginebra, el director general de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, dijo que "hoy, la viruela es la única enfermedad humana erradicada, una prueba de lo que podemos conseguir cuando todas las naciones trabajamos juntas”.

“Ante las enfermedades epidémicas, tenemos una obligación y un destino compartidos. Con esta placa conmemoramos a los héroes del mundo que unieron sus fuerzas para luchar contra la viruela y trabajaron por la seguridad de las generaciones futuras”, destacó.

Hasta su erradicación, la viruela asoló a la humanidad durante al menos 3000 años y sólo en el siglo XX acabó con la vida de 300 millones de personas. El último brote endémico de viruela se declaró y contuvo rápidamente en Somalia en 1977.

Gracias al Programa de Erradicación de la Viruela se obtuvieron instrumentos y conocimientos fundamentales sobre la vigilancia de la morbilidad, los beneficios de la vacunación en anillo y la importancia de la promoción de la salud en la lucha contra enfermedades como la poliomielitis y el virus del Ebola, indicó la OMS en su sitio web.

También sirvió para establecer en el mundo las bases de programas nacionales mejorados de inmunización que ayudaron a consolidar el establecimiento de la atención primaria de salud en muchos países y a trabajar por una cobertura sanitaria universal, precisó el organismo.

La celebración marcó el inicio de una campaña de un año en la que la OMS y sus asociados conmemorarán la erradicación de la viruela y sensibilizarán sobre la necesidad de seguir luchando contra la poliomielitis y otras enfermedades, y de aumentar las inversiones en seguridad sanitaria mundial.

El programa de erradicación de la viruela tardó 12 años en conseguir su objetivo, aunque la batalla había comenzado a decantarse siglos antes, cuando en 1796 el médico y naturalista inglés Edward Jenner, sobreviviente de la enfermedad, descubrió la vacuna contra el virus que provoca el mal.

Jenner se fijó en que las frecuentes epidemias de viruela no afectaban a las chicas dedicadas a cuidar y ordeñar vacas, y descubrió que estas jóvenes desarrollaban anticuerpos contra la enfermedad al tocar ubres de ganado infectado de viruela bovina, casi inocua para los humanos, y a partir de allí desarrolló las primeras inoculaciones.

Éstas se llamaron "vacunas" por el animal desde el que se originaron, un nombre que se extendería después a ese tipo de inoculaciones con virus debilitados para reforzar el sistema inmunológico humano.

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